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La course vers Mars

Trois missions qui débuteront en juillet 2020

Mars : un lieu de nostalgie pour les astronomes, les chercheurs, les astronautes et les amateurs de science-fiction et, cet été, la destination de trois agences spatiales. La NASA ainsi que la Chine et les Emirats Arabes Unis (EAU) veulent lancer leur propre mission sur Mars.

Le jeudi 30 juillet, l'agence spatiale américaine NASA prévoit de partir pour la mission de cette année sur notre planète voisine rouge à 4h50 (heure locale) - 13h50 (heure allemande). Le plan est d'envoyer un rover sur Mars. Le robot, qui ressemble à une large petite voiture, porte le nom sonore de "Persévérance" et doit étudier la géologie du sol martien. Il sera accompagné - pour la toute première fois dans une mission sur Mars - par un mini hélicoptère appelé "Ingenuity". La NASA veut l'utiliser pour tester son aptitude à voler sur Mars. Contrairement aux précédentes missions sur Mars, la recherche ne se limitera plus à l'habitabilité, mais recherchera des signes de vie microbienne (plus ancienne). De plus, une série de tests sera effectuée pour savoir comment obtenir de l'eau souterraine sur Mars et comment extraire l'oxygène de l'atmosphère martienne, très riche en dioxyde de carbone.

Les EAU veulent également lancer leur propre mission vers Mars. C'est aussi la première mission spatiale arabe jamais réalisée. Le lancement est prévu entre le 20 et le 22 juillet 2020 - la date exacte sera annoncée. Le vaisseau spatial, nommé Al-Amal ("Hope"), étudiera l'atmosphère de Mars et collectera des données sur ses couches supérieure et inférieure. L'objectif est d'observer le climat et la météo de Mars sur une année complète, de jour comme de nuit.

La Chine est un autre pays qui souhaite envoyer sa propre sonde sur Mars entre le 20 et le 25 juillet : Tianwen (Questions to the Sky), comme l'appelle la sonde, se posera dans les basses terres martiennes d'Utopia Planitia et étudiera une zone de 100 x 400 kilomètres. En plus de la cartographie de l'environnement d'atterrissage, Tianwen effectuera également des enquêtes sur l'atmosphère martienne et des analyses géologiques, ainsi que l'étude de la météo locale.


Espoir de beau temps

La météo a une grande influence sur la possibilité d'effectuer les départs. La NASA et les Émirats arabes unis ont déjà dû reporter deux fois leurs lancements en juillet en raison des mauvaises conditions météorologiques - pour les deux, il s'agit déjà de la troisième tentative de lancement ce mois-ci.

Toute l'équipe de Bresser souhaite à toutes les missions et à tous ceux qui y participent le plus grand succès et des résultats de recherche prometteurs.


Le temps est déterminant pour la durée du voyage

Mars et la Terre sont aussi proches qu'entre le 17 juillet et le 5 août, mais seulement tous les deux ans environ. La distance entre les deux planètes dépend de leurs positions sur leurs orbites respectives - elles sont donc parfois plus proches et parfois plus éloignées. La courte distance parcourue cet été, soit environ 55 millions de kilomètres, a donc un effet positif sur la durée des déplacements et les coûts énergétiques. Néanmoins, le voyage durera environ sept mois : les deux sondes spatiales devraient atteindre Mars en février 2021.


La surface de Mars visible depuis la Terre

En raison de sa proximité avec la Terre, un télescope peut être utilisé pour détecter les caractéristiques de surface et les phénomènes météorologiques de notre planète voisine. Mars se lève vers minuit à l'est et, à l'aube, elle brille d'un rouge-orange caractéristique au sud-est.